Di bawah langit pagi yang biru cerah, China meluncurkan misi luar angkasa berawak pertamanya dalam lima tahun pada Kamis, mengirim tiga pilot militer yang berpikiran sains meluncur ke stasiun pengorbitan baru yang diperkirakan akan mereka capai sekitar tengah hari.

Para astronot, yang sudah mengenakan pakaian antariksa mereka, terlihat oleh pejabat antariksa, personel militer berseragam lainnya dan kerumunan anak-anak yang melambaikan bunga dan bendera serta menyanyikan lagu-lagu patriotik. Ketiganya memberikan gelombang terakhir kepada kerumunan orang yang mengibarkan bendera, lalu memasuki lift untuk membawa mereka ke pesawat ruang angkasa di pusat peluncuran Jiuquan di barat laut China.

Para astronot melakukan perjalanan dengan pesawat luar angkasa Shenzhou-12 yang diluncurkan oleh roket Long March-2F Y12 yang meluncur tak lama setelah waktu yang ditargetkan pada 09:22 (0122 GMT) dengan jarak pandang hampir sempurna di pusat peluncuran di tepi Gurun Gobi.

Dua astronot veteran dan seorang pendatang baru yang melakukan penerbangan luar angkasa pertamanya dijadwalkan untuk tinggal tiga bulan di Tianhe, atau Harmoni Surgawi, melakukan eksperimen, menguji peralatan, dan mempersiapkan stasiun untuk ekspansi sebelum dua modul laboratorium diluncurkan tahun depan.

Roket itu menjatuhkan pendorongnya sekitar dua menit setelah penerbangan diikuti oleh gulungan yang mengelilingi Shenzhou-12 di bagian atas roket. Setelah sekitar 10 menit, roket itu terpisah dari bagian atas roket, memperpanjang panel suryanya dan tak lama kemudian memasuki orbit.

Sekitar setengah lusin penyesuaian akan dilakukan selama empat hingga enam jam ke depan untuk mengatur pesawat ruang angkasa untuk berlabuh dengan Tianhe sekitar pukul 4 sore (0800 GMT), wakil kepala perancang misi, Gao Xu, mengatakan kepada penyiar CCTV negara.

Waktu perjalanan turun dari dua hari yang dibutuhkan untuk mencapai stasiun ruang angkasa eksperimental China sebelumnya, sebagai hasil dari “banyak terobosan dan inovasi” kata Gao.

“Jadi para astronot dapat beristirahat dengan baik di luar angkasa yang seharusnya membuat mereka tidak terlalu lelah,” kata Gao.

Perbaikan lainnya termasuk peningkatan jumlah sistem otomatis dan kendali jarak jauh yang seharusnya “secara signifikan mengurangi tekanan pada para astronot,” kata Gao.

Misi tersebut menambah jumlah astronot yang telah diluncurkan China ke luar angkasa menjadi 14 sejak misi awak pertamanya pada tahun 2003, menjadi negara ketiga setelah Uni Soviet dan Amerika Serikat yang melakukannya sendiri. Dua astronot pada misi sebelumnya adalah wanita, dan sementara kru stasiun pertama ini semuanya pria, wanita diharapkan menjadi bagian dari kru stasiun masa depan.

Misi tersebut adalah yang ketiga dari 11 yang direncanakan hingga tahun depan untuk menambah bagian tambahan ke stasiun dan mengirim kru dan persediaan. Awak tiga anggota baru dan kapal kargo dengan persediaan akan dikirim dalam tiga bulan.

China bukan peserta di Stasiun Luar Angkasa Internasional, sebagian besar sebagai akibat dari keberatan AS terhadap kerahasiaan program China dan hubungan militer yang erat. Namun, China telah meningkatkan kerja sama dengan Rusia dan sejumlah negara lain, dan stasiunnya dapat terus beroperasi di luar Stasiun Luar Angkasa Internasional, yang mencapai akhir masa pakai fungsionalnya.

China mendaratkan sebuah wahana di Mars bulan lalu yang membawa sebuah rover, Zhurong, dan sebelumnya mendaratkan sebuah probe dan rover di sisi jauh bulan yang kurang dieksplorasi dan membawa kembali sampel bulan pertama oleh program luar angkasa negara mana pun sejak tahun 1970-an.

Setelah Tianhe diluncurkan pada bulan April, roket yang membawanya ke luar angkasa membuat masuk kembali yang tidak terkendali ke Bumi, meskipun China menolak kritik terhadap potensi bahaya keselamatan. Biasanya, tahapan roket yang dibuang masuk kembali ke atmosfer segera setelah lepas landas, biasanya di atas air, dan tidak masuk ke orbit.

Roket yang digunakan Kamis memiliki jenis yang berbeda dan komponen yang akan masuk kembali diperkirakan akan terbakar jauh sebelum menjadi bahaya, kata Ji Qiming, asisten direktur Badan Antariksa Berawak China.

© Hak Cipta 2021 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.