Antrean bir pada Hari 1 di Australia Terbuka terasa lebih tipis dari biasanya, dan kursi taman yang dipasang di depan layar televisi raksasa di Garden Square jauh lebih kosong.

Di lapangan luar, tidak ada yang biasa berdesak-desakan atau berdiri berjinjit untuk melihat sekilas pertandingan yang ketat. Tidak perlu antrean panjang untuk mendapatkan tempat duduk.

Kehadiran turnamen Grand Slam pertama tahun ini dibatasi 30.000 per hari. Pada Hari 1 tahun lalu, 64.387 penggemar berdesakan di lapangan di Taman Melbourne.

Tetap saja, ada penggemar yang sebenarnya di Grand Slam lagi.

“Saya tidak mengeluh,” kata Venus Williams setelah pertandingannya di depan penonton yang lebih jarang dari biasanya di Margaret Court Arena. Dia telah mengikuti turnamen sebanyak 21 kali. “Saya pikir setiap orang di sana mungkin merasa kagum bisa duduk di acara olahraga, sama seperti saya melihat mereka di sana.”

Tenis ditutup tahun lalu setelah wabah COVID-19 menjadi pandemi global. Tur dilanjutkan pada bulan Agustus tetapi kebanyakan tanpa kerumunan. Tidak ada penggemar yang diizinkan di AS Terbuka dan hanya kerumunan kecil yang diizinkan di Prancis Terbuka.

Minum bir di bukit berumput yang menghadap ke lapangan luar, tempat lingkaran putih raksasa telah dilukis di rumput untuk menjaga jarak sosial, Jason Cameron dari Melbourne mengatakan dia tidak berpikir ketakutan akan virus corona membuat orang menjauh tahun ini.

“Saya pikir ini adalah kombinasi dari perubahan set-up tahun ini … dan Februari saat semua orang kembali ke sekolah dan tidak ada turis di kota,” katanya. “Ini akan menjadi versi sederhana dari Australian Open tahun ini.”

Temannya, Lee Elliott, yang terbang dari Adelaide untuk sedikit bermain tenis, mengira beberapa orang mungkin merasa gugup berada di kerumunan yang cukup besar lagi.

“Begitu orang benar-benar melihatnya di televisi dan orang-orang pergi … mungkin, seiring berjalannya waktu, kerumunan akan meningkat.”

Namun, tidak di semua tempat yang tenang pada hari Senin. Di Pengadilan 3, kerumunan yang beramai-ramai meneriakkan dan bersorak untuk petenis Australia John Millman saat ia memperpanjang Corentin Moutet dari Prancis menjadi lima set sebelum kalah dalam tiga jam, 45 menit. Massa bahkan berhasil membuat “gelombang” jarak sosial di sekitar lapangan. Dua kali.

“Saya baru saja membuat keputusan, saya ingin mendukung (turnamen) dan melangkah maju dan mulai melakukan sesuatu lagi,” kata Cathie Coughlan, yang berkendara dua jam dari Bendigo di Victoria tengah. Ada sedikit keraguan, tapi kemudian itu adalah keputusan sadar untuk melakukannya.

HARD LOCKDOWN, EXIT AWAL

Mantan juara Australia Terbuka Angelique Kerber berusaha tetap positif tentang harus menanggung 14 hari dalam kuncian keras setelah tiba di Australia bulan lalu.

Tapi setelah kekalahan 6-0, 6-4 pada putaran pertama di Melbourne Park dari petenis Amerika Bernarda Pera, Kerber mengakui waktunya tidak tepat.

Juara 2016 itu melakukan tujuh kesalahan ganda dan hanya tujuh pemenang dalam pertandingan tersebut. Set pertama berlangsung selama 18 menit.

“Tentu saja, Anda merasakannya,” katanya tentang penguncian yang ketat, di mana dia dan 71 pemain lain dikurung di kamar hotel mereka tanpa ada kesempatan untuk berlatih karena mereka diklasifikasikan sebagai kontak dekat penumpang pada penerbangan charter mereka yang dinyatakan positif untuk COVID-19 setelah mendarat di Australia. “Saya merasakan ini pada awalnya … Saya tidak merasakan ritme seperti sebelumnya.”

Kerber tidak menyia-nyiakan kapan pun setelah isolasi yang dipaksakan, memukul lapangan praktik lima menit setelah dibebaskan dari karantina pada tengah malam lebih dari seminggu yang lalu. Meski banyak rintangan, dia berusaha untuk tetap termotivasi untuk Australia Terbuka, salah satu turnamen favoritnya.

Sekarang, bagaimanapun, dia sedikit tidak yakin apakah itu semua sepadan.

“Mungkin jika saya tahu itu sebelum tinggal dua minggu di karantina keras tanpa memukul bola, mungkin saya akan berpikir dua kali untuk (datang).”

KEMENANGAN TAHUNAN

Dimulainya Australia Terbuka menandai peringatan 40 tahun kemenangan Leslie Allen dalam Kejuaraan WTA Tour Avon Detroit akhir musim, menjadi wanita kulit hitam pertama yang memenangkan turnamen WTA bergengsi sejak Althea Gibson memenangkan Wimbledon dan AS Terbuka pada tahun 1958.

Kemenangan Allen pada 8 Februari 1981, terjadi ketika hanya ada sedikit perempuan kulit hitam yang bermain dalam tur. Pada hari Senin di Melbourne Park, Serena Williams, saudara perempuannya, Venus, dan Naomi Osaka semuanya memenangkan pertandingan putaran pertama mereka. Serena berusaha untuk memenangkan turnamen tunggal Grand Slam ke-24, Venus memiliki tujuh gelar tunggal utama dan Osaka memiliki tiga.

“Saya tahu semua mata tertuju pada saya dan memahami arti penting kemenangan itu bagi komunitas kulit hitam,” kata Allen dalam sebuah pernyataan tentang pengalamannya dalam tur pada 1980-an. “Meskipun saya tahu kemenangan saya akan menginspirasi orang lain, sulit membayangkan bahwa perempuan kulit hitam suatu hari akan mendominasi tenis.”

Allen mengatakan dia senang melihat wanita kulit hitam dalam tur memainkan peran penting dalam tujuan keadilan sosial.

“Sebagai wanita kulit hitam, kami terlalu sering tidak terlihat dan tidak terdengar,” kata Allen. “Pada tahun 1981, saya tidak memiliki kemewahan untuk berbicara; itu terlalu berisiko. Sungguh menghangatkan hati bahwa kami akhirnya memiliki kebebasan untuk menggunakan platform kami untuk melawan ketidakadilan sosial. “

Allen, yang mencapai peringkat tertinggi dalam karirnya di No. 17 di sektor tunggal, adalah komentator televisi setelah dia pensiun pada tahun 1987 dan sekarang menjadi pembicara motivasi.

© Hak Cipta 2021 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang atau didistribusikan ulang tanpa izin.