Paralimpiade dimulai Selasa di Stadion Nasional kosong yang sama – selama pandemi yang sama – dengan upacara pembukaan dan penutupan Olimpiade Tokyo yang baru saja selesai.

Kaisar Naruhito memulai semuanya lagi, kali ini dengan tema “Kami Memiliki Sayap.” Di antara beberapa yang hadir adalah Douglas Emhoff, suami Wakil Presiden AS Kamala Harris, Presiden Komite Paralimpiade Internasional Andrew Parsons dan Presiden Olimpiade Internasional Thomas Bach.

Itu adalah pembukaan seperti sirkus dengan akrobat, badut, musik yang semarak, dan kembang api di atas stadion untuk menandai dimulainya parade panjang para atlet.

“Saya tidak percaya kita akhirnya di sini,” kata Parsons dalam sambutan pembukaannya. “Banyak yang meragukan hari ini akan terjadi. Banyak yang mengira itu tidak mungkin. Tapi berkat upaya banyak orang, acara olahraga paling transformatif di dunia akan segera dimulai.”

Upacara pembukaan menampilkan bendera nasional dari 162 delegasi yang diwakili, termasuk tim pengungsi. Selain itu, bendera Afganistan dibawa oleh seorang relawan meskipun delegasi tidak berada di Tokyo.

Perbandingan dengan Olimpiade berhenti dengan jambore yang penuh warna, kecuali hambatan logistik dan medis selama pandemi, dan kekosongan hampir semua hal lainnya.

Penyelenggara Tokyo dan Paralimpiade berada di bawah tekanan dari melonjaknya infeksi baru di ibu kota. Sekitar 40% dari populasi Jepang divaksinasi lengkap. Tetapi kasus baru harian di Tokyo telah meningkat empat hingga lima kali sejak Olimpiade dibuka pada 23 Juli. Tokyo berada dalam keadaan darurat hingga 12 September, dengan Paralimpiade berakhir 5 September.

Penyelenggara pada hari Selasa juga mengumumkan tes positif pertama untuk seorang atlet yang tinggal di Desa Paralimpiade. Mereka tidak memberikan nama atau rincian dan mengatakan atlet tersebut telah diisolasi.

Paralimpiade diadakan tanpa penggemar, meskipun penyelenggara berencana untuk membiarkan beberapa anak sekolah hadir, bertentangan dengan saran dari sebagian besar komunitas medis.

Parsons dan Seiko Hashimoto, presiden panitia penyelenggara Tokyo, mengatakan Paralimpiade dapat diselenggarakan dengan aman. Keduanya telah mencoba untuk menjauhkan Paralimpiade dan Olimpiade dari tingkat infeksi yang meningkat di Tokyo.

“Untuk saat ini kami tidak melihat korelasi antara penyelenggaraan Paralimpiade di Tokyo dengan meningkatnya jumlah kasus di Tokyo dan Jepang,” kata Parsons kepada The Associated Press.

Beberapa ahli medis mengatakan bahkan jika tidak ada hubungan langsung, kehadiran Olimpiade dan Paralimpiade mempromosikan rasa aman yang salah dan mendorong orang untuk lengah, yang mungkin telah membantu menyebarkan virus.

Paralimpiade adalah tentang kecakapan atletik. Asal kata itu dari “paralel” – sebuah acara yang berjalan bersamaan dengan Olimpiade.

Markus Rehm – yang dikenal sebagai “Pelompat Pedang” – kehilangan kaki kanannya di bawah lutut ketika dia berusia 14 tahun dalam kecelakaan wakeboarding, tetapi awal tahun ini dia melompat 8,62 meter, jarak yang akan memenangkan tujuh Olimpiade terakhir, termasuk Tokyo Permainan. Lompat jauh kemenangan Tokyo adalah 8,41 meter.

“Stigma yang melekat pada disabilitas berubah ketika Anda menonton olahraga ini,” kata Craig Spence, juru bicara Komite Paralimpiade Internasional. “Permainan ini akan mengubah sikap Anda terhadap disabilitas.

“Jika Anda melihat sekeliling Jepang, sangat jarang Anda melihat penyandang disabilitas di jalan,” tambah Spence. “Kita harus beralih dari melindungi orang menjadi memberdayakan orang dan menciptakan peluang bagi orang untuk berkembang di masyarakat.”

Pemanah Matt Stutzman lahir tanpa lengan, hanya tunggul di bahu. Dia memegang rekor dunia – untuk pemanah apa pun, cacat atau lainnya – untuk tembakan terpanjang dan paling akurat, mengenai target pada jarak 310 yard, atau sekitar 283 meter.

Pemain anggar kursi roda Bebe Vivo mengidap meningitis saat kecil dan untuk menyelamatkan hidupnya, dokter mengamputasi kedua lengan dan kedua kakinya di lutut.

“Begitu banyak orang mengatakan kepada saya bahwa tidak mungkin melakukan anggar tanpa tangan,” kata Vivo dalam wawancara baru-baru ini. “Jadi sangat penting bagi saya untuk menunjukkan dan menunjukkan kepada orang-orang bahwa tidak masalah jika Anda tidak memiliki tangan, atau Anda tidak memiliki kaki atau apa pun. Jika Anda memiliki mimpi dan Anda benar-benar ingin mencapainya, pergi dan ambil saja.”

Stutzman dan Vivo keduanya akan bersaing di Tokyo dan telah memenangkan medali di pertandingan sebelumnya, superstar yang menceritakan kisah mereka tahun lalu dalam film dokumenter Netflix tentang Paralimpiade yang disebut “Rising Phoenix.”

Sisa dari 4.403 atlet Paralimpiade di Tokyo – rekor nomor untuk Paralimpiade mana pun – akan menceritakan kisah mereka sampai upacara penutupan.

“Saya merasa seperti bertemu bintang film,” kata perenang Uganda berusia 14 tahun Husnah Kukundakwe, yang berkompetisi untuk pertama kalinya.

Dia mengaku sebagai remaja yang sadar diri, terlebih lagi karena cacat bawaan yang membuatnya tidak memiliki lengan kanan bawah, dan tangan kirinya sedikit cacat.

“Karena ini Paralimpiade dan semua orang cacat, saya merasa sangat nyaman dengan diri saya sendiri,” katanya. “Di Uganda, sangat sedikit penyandang disabilitas yang ingin keluar dan menjadi diri mereka sendiri.”

Penyelenggara Paralimpiade minggu lalu berperan dalam meluncurkan “WeThe15,” kampanye hak asasi manusia yang ditujukan untuk 1,2 miliar orang – 15% dari populasi global – penyandang disabilitas. Mereka juga memproduksi video berdurasi 90 detik untuk mempromosikan penyebab inklusi sosial.

“Perbedaan adalah kekuatan, itu bukan kelemahan,” kata Parsons, berbicara di stadion yang sebagian besar kosong. “Dan saat kita membangun kembali dengan lebih baik di dunia pasca-pandemi, itu harus menampilkan masyarakat di mana ada peluang untuk semua.”

Shingo Katori, anggota boy band SMAP yang berakar pada 1980-an, kini bekerja dengan penyelenggara Paralimpiade. Dia mengakui ketakutan awalnya bekerja dengan penyandang disabilitas.

“Terus terang, orang-orang di kursi roda atau orang dengan kaki palsu – saya tidak memiliki kesempatan untuk bertemu orang-orang ini dan saya tidak tahu bagaimana berkomunikasi dengan mereka,” katanya. “Tapi melalui olahraga Paralimpiade, keraguan seperti itu memudar.”

Stutzman, yang dikenal sebagai “Pemanah Tanpa Senjata,” memiliki selera humor yang mematikan – maafkan permainan kata-kata itu. Dia bercanda tentang tumbuh ingin menjadi seperti mantan bintang NBA Michael Jordan.

“Aku menyerah,” katanya datar. “Aku tidak cukup tinggi.”

© Hak Cipta 2021 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.