Presiden Joe Biden akhirnya berangkat untuk menyelesaikan “poros ke Asia,” penyesuaian lama dicari kebijakan luar negeri AS untuk lebih mencerminkan kebangkitan militer paling signifikan dan pesaing ekonomi Amerika: Cina.

Tapi invasi brutal Rusia ke Ukraina telah membuat langkah menjengkelkan itu semakin rumit. Pemerintah China telah terombang-ambing antara pelukan penuh dan tanggapan yang lebih terukur ketika Presiden Rusia Vladimir Putin menuntut perangnya, membuat keputusan untuk Biden jauh lebih berlapis.

“Ini sulit. Itu mahal,” Kurt Campbell, koordinator untuk Urusan Indo-Pasifik di Dewan Keamanan Nasional Gedung Putih, mengatakan selama forum baru-baru ini untuk mempertahankan fokus tingkat tinggi AS di dua wilayah. “Tapi itu juga penting, dan saya yakin kita sedang memasuki periode di mana itulah yang akan dibutuhkan Amerika Serikat dan generasi orang Amerika ini.”

Itu membuat pemerintahan Biden perlu memfokuskan Timur dan Barat pada saat yang sama, menyeimbangkan tidak hanya kepentingan ekonomi tetapi juga militer.

Presiden telah banyak berinvestasi dalam menggalang NATO dan sekutu Barat untuk menanggapi Rusia dengan sanksi yang melumpuhkan, memasok militer Ukraina senilai $2 miliar dalam bantuan militer – termasuk $800 juta dalam bantuan baru yang diumumkan Rabu – dan menangani krisis kemanusiaan yang berkembang.

Sekutu NATO sayap timur, termasuk Estonia, Latvia, Lithuania, Polandia dan Rumania, telah menjelaskan kepada pemerintahan Biden bahwa mereka ingin AS meningkatkan kehadiran militernya di kawasan itu dan berbuat lebih banyak untuk mengatasi krisis kemanusiaan terburuk di Eropa sejak Perang Dunia. II. Lebih dari 3 juta pengungsi Ukraina telah meninggalkan negara mereka dalam beberapa pekan terakhir.

Meskipun perang di Ukraina telah mendominasi fokus Biden akhir-akhir ini, pejabat Gedung Putih bersikeras bahwa mereka tidak melupakan China—dan mengamati dengan seksama untuk melihat bagaimana Xi Jinping memutuskan untuk memainkan tangannya.

Dalam beberapa bulan terakhir, Biden telah mengumumkan penjualan kapal selam nuklir ke Australia dan mengangkat profil dialog keamanan Indo-Pasifik yang dikenal sebagai Quad (Australia, India, Jepang, dan Amerika Serikat). Dia juga menyerukan China untuk provokasi militer terhadap Taiwan, pelanggaran hak asasi manusia terhadap etnis minoritas dan upaya untuk memadamkan pendukung pro-demokrasi di Hong Kong.

Tim keamanan nasional Biden agak terkejut bahwa mitra Pasifik – Australia, Jepang, Selandia Baru, Singapura, dan Korea Selatan – bergerak begitu cepat untuk menjatuhkan sanksi ke Rusia setelah invasi, menurut seorang pejabat AS yang mengetahui pemikiran pemerintah.

Pejabat itu, yang berbicara dengan syarat anonim untuk berbicara tentang diskusi pribadi, mengatakan ada pengakuan di antara sekutu Pasifik bahwa Beijing memperhatikan bagaimana dunia merespons Rusia ketika China menghitung seberapa agresifnya dengan tetangganya yang lebih kecil di kawasan itu. Dalam mendukung sanksi, negara-negara Pasifik berusaha mengirim pesan kepada Xi dan juga Putin, tambah pejabat itu.

Sejak hari-hari pertama kepresidenannya, Biden telah mengatakan bahwa tujuan dari kebijakan China-nya adalah untuk menemukan cara untuk bekerja sama dengan Beijing dalam masalah-masalah yang menjadi kepentingan bersama – seperti menghentikan Korea Utara dari mengembangkan senjata nuklir dan membujuk Teheran untuk kembali ke kesepakatan nuklir Iran. dengan AS, Cina, Rusia, dan kekuatan dunia lainnya — dan untuk menghindari konfrontasi.

Untuk itu, ketika penasihat keamanan nasional Gedung Putih Jake Sullivan dan penasihat senior kebijakan luar negeri China Yang Jiechi bertemu awal pekan ini untuk pembicaraan intensif selama tujuh jam tentang invasi Rusia dan masalah lainnya. Mereka menghabiskan sebagian waktu mereka bersama membahas uji coba rudal antarbenua Korea Utara baru-baru ini.

Namun, pendekatan Beijing terhadap invasi Rusia menyebabkan kekhawatiran Washington. Gedung Putih telah menjelaskan kepada Beijing bahwa memberikan garis hidup bagi ekonomi Rusia yang runtuh atau membantu militernya yang hancur akan berbahaya bagi negara yang melihat dirinya sebagai kekuatan dunia besar berikutnya. Gedung Putih belum secara terbuka menentukan tindakan apa yang akan diambil jika China membantu Rusia.

“Kami tidak membutuhkan China untuk bersama kami. Kami hanya ingin mereka tidak melawan kami,” kata Frank Jannuzzi, presiden Yayasan Maureen dan Mike Mansfield, yang berfokus pada hubungan AS-Asia.

Xi dan Putin bertemu pada awal Februari, beberapa minggu sebelum invasi, dengan pemimpin Rusia itu melakukan perjalanan ke Beijing untuk memulai Olimpiade Musim Dingin. Selama kunjungan Putin, kedua pemimpin mengeluarkan pernyataan 5.000 kata yang menyatakan “persahabatan” tanpa batas.

Pada hari-hari setelah Putin memerintahkan invasi, pemerintah Xi mencoba menjauhkan diri dari serangan Rusia tetapi menghindari mengkritik Moskow. Pemerintah telah menawarkan untuk bertindak sebagai mediator dan mengecam sanksi perdagangan dan keuangan terhadap Rusia.

Di saat-saat lain, tindakan Beijing sangat provokatif.

Pekan lalu, juru bicara kementerian luar negeri China Zhao Lijian menggemakan klaim Rusia yang tidak berdasar bahwa ada 26 laboratorium bio dan fasilitas terkait di Ukraina di mana Departemen Pertahanan AS memiliki kendali mutlak. PBB mengatakan tidak menerima informasi yang mendukung tuduhan tersebut.

Sekretaris pers Gedung Putih Jen Psaki menulis di Twitter untuk menuduh bahwa klaim Rusia itu “tidak masuk akal” dan bisa menjadi bagian dari upaya Rusia untuk meletakkan dasar bagi penggunaan senjata pemusnah massal semacam itu terhadap Ukraina. Dia juga menyalahkan China karena “tampaknya mendukung propaganda ini.”

Pemerintah Xi juga berusaha menggunakan konflik untuk menonjolkan kekuasaan China dan penurunan Barat.

Tetapi China memiliki masalah internalnya sendiri, termasuk perlambatan ekonomi besar, kesulitan yang dapat diperburuk oleh sanksi terhadap Rusia.

“Perang Ukraina telah berlangsung dengan cara yang tidak diharapkan China dan perang tidak kondusif bagi kebangkitan atau perkembangan China,” kata Xiong Zhiyong, profesor hubungan internasional di Universitas Urusan Luar Negeri China.

Namun, kekhawatiran bahwa China dapat membantu Rusia semakin dalam di Gedung Putih dalam beberapa hari terakhir.

Pada hari yang sama pertemuan Sullivan-Yang, AS memberi tahu sekutu Asia dan Eropa bahwa intelijen Amerika telah menetapkan bahwa China telah memberi isyarat kepada Rusia bahwa mereka akan bersedia memberikan dukungan militer untuk kampanye di Ukraina dan dukungan keuangan untuk membantu mencegah lepas dari dampak sanksi berat yang dijatuhkan oleh Barat.

Pejabat Gedung Putih mengatakan Sullivan menjelaskan akan ada konsekuensi “berat” jika China membantu Rusia.

Ryan Hass, yang menjabat sebagai direktur China, Taiwan dan Mongolia di NSC selama pemerintahan Obama, mengatakan Beijing menghadapi “keputusan penting” tentang apakah akan membantu Rusia.

Jika Xi memutuskan untuk melakukan itu, “Sulit bagi saya untuk melihat bagaimana jalan tetap terbuka bagi China untuk mempertahankan hubungan tidak bermusuhan dengan Amerika Serikat dan negara-negara lain di Barat,” kata Hass.

Di Gedung Putih, Psaki mengatakan negara mana pun yang berbisnis dengan Rusia harus “memikirkan di mana Anda ingin berdiri ketika buku-buku sejarah ditulis pada saat ini.”

Peneliti Associated Press Yu Bing berkontribusi pada laporan ini dari Beijing.

© Hak Cipta 2022 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.