Seorang pria Minnesota berusia 76 tahun telah ditangkap dalam pembunuhan penikaman seorang gadis pinggiran kota Chicago berusia 15 tahun hampir setengah abad yang lalu, kata pihak berwenang Jumat.

Departemen Kepolisian Naperville menangkap Barry Lee Whelpley dari Mounds View, Minnesota, pada hari Rabu atas pembunuhan Julie Ann Hanson pada tahun 1972. Pensiunan tukang las, yang berusia 27 tahun pada saat pembunuhan itu, telah didakwa dengan pembunuhan dan ditahan di Minnesota.

Pada sidang pengadilan hari Jumat, Whelpley membebaskan ekstradisi ke Illinois dan diperkirakan akan kembali ke negara bagian itu dalam beberapa hari ke depan, kata Kepala Polisi Naperville Robert Marshall. Tidak jelas apakah dia memiliki pengacara.

Gadis itu dilaporkan hilang pada 8 Juli 1972, setelah terakhir terlihat berkendara dari rumahnya dengan sepeda. Tubuhnya ditemukan kemudian hari itu di sebuah lapangan di Naperville. Dia telah ditikam 36 kali dan diserang secara seksual, kata para penyelidik saat itu.

Tidak ada tersangka yang segera diidentifikasi dan Marshall mengatakan selama bertahun-tahun para tersangka yang diidentifikasi “semua dihilangkan melalui penyelidikan menyeluruh dari detektif kami.” Dia mengatakan Whelpley tidak pernah dianggap sebagai tersangka dan tidak pernah diwawancarai oleh polisi.

Dia mengatakan selama bertahun-tahun, itu adalah praktik standar bagi petugas yang baru ditugaskan di biro detektif – termasuk dia – untuk mulai menyelidiki kasus ini. Sampai rumah-rumah dibangun di daerah terpencil tempat mayat itu ditemukan, polisi akan pergi ke sana pada hari peringatan kematiannya dengan harapan pembunuhnya akan muncul, katanya. Mereka melakukan hal yang sama selama bertahun-tahun di kuburan gadis itu, dengan harapan si pembunuh mungkin “mulai merasa menyesal” dan muncul, kata Marshall.

Terobosan dalam kasus ini datang melalui kemajuan teknologi dalam DNA dan analisis silsilah genetik, kata polisi. Dari situ muncul bukti ilmiah yang menunjuk pada Whelpley, lulusan SMA Naperville tahun 1964 yang tinggal sekitar satu mil dari rumah gadis itu pada saat pembunuhan.

“Kejahatan mengerikan ini telah menghantui keluarga ini, komunitas ini dan departemen ini selama 49 tahun,” kata Marshall. “Penyelidikan dan dakwaan yang dihasilkan benar-benar merupakan upaya tim yang berlangsung selama beberapa dekade, dan saya sangat bangga dengan tekad dan akal para penyelidik kami, baik dulu maupun sekarang, yang tidak pernah menyerah pada Julie.”

Pengacara Negara Bagian Will, James Glasgow mengatakan bahwa para detektif, yang terus menangani kasus ini selama bertahun-tahun, tetap berhubungan dengan keluarga gadis itu. Akhirnya, mereka mampu “memberi mereka apa yang mereka harapkan selama bertahun-tahun,” katanya.

Dan pada konferensi pers, Marshall membacakan pernyataan di mana keluarga mengungkapkan rasa terima kasihnya.

“Seperti yang Anda duga, ini adalah perjalanan panjang bagi keluarga kami. Kami selamanya berterima kasih kepada semua orang yang telah menangani kasus ini selama bertahun-tahun.”

© Hak Cipta 2021 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.