Penerbangan pribadi pertama SpaceX diluncurkan Rabu malam dengan dua pemenang kontes, seorang pekerja perawatan kesehatan dan sponsor kaya mereka, lompatan paling ambisius dalam pariwisata luar angkasa.

Ini adalah pertama kalinya sebuah roket melesat ke orbit dengan kru yang semuanya amatir — tanpa astronot profesional.

Dua pria dan dua wanita kapsul Dragon ingin menghabiskan tiga hari mengelilingi dunia dari orbit yang luar biasa tinggi – 100 mil (160 kilometer) lebih tinggi dari Stasiun Luar Angkasa Internasional – sebelum meluncur ke lepas pantai Florida akhir pekan ini.

Memimpin penerbangan adalah Jared Isaacman, 38, yang membuat kekayaannya dengan perusahaan pemrosesan pembayaran yang ia mulai di masa remajanya.

Ini adalah entri pertama pendiri SpaceX, Elon Musk, dalam kompetisi untuk dolar pariwisata luar angkasa. Isaacman adalah miliarder ketiga yang diluncurkan musim panas ini, setelah penerbangan singkat ruang angkasa oleh Richard Branson dari Virgin Galactic dan Jeff Bezos dari Blue Origin pada bulan Juli.

Bergabung dengan Isaacman dalam perjalanan yang dijuluki Inspiration4 adalah Hayley Arceneaux, 29, seorang penyintas kanker masa kanak-kanak yang bekerja sebagai asisten dokter di mana dia dirawat – Rumah Sakit Penelitian Anak St. Jude di Memphis, Tennessee. Isaacman telah menjanjikan $ 100 juta dari sakunya sendiri ke rumah sakit dan mencari sumbangan $ 100 juta lagi.

Juga ikut dalam perjalanan: pemenang undian Chris Sembroski, 42, seorang insinyur data di Everett, Washington, dan Sian Proctor, 51, seorang pendidik perguruan tinggi di Tempe, Arizona.

Arceneaux diatur untuk menjadi orang Amerika termuda di luar angkasa dan orang pertama di luar angkasa dengan prostesis, batang titanium di kaki kirinya.

Roket Falcon daur ulang melonjak dari landasan Kennedy Space Center yang sama yang digunakan oleh tiga penerbangan astronot perusahaan sebelumnya untuk NASA. Tapi kali ini, kapsul Dragon membidik ketinggian 357 mil (575 kilometer), tepat di luar Teleskop Luar Angkasa Hubble.

Kapsul mereka yang sepenuhnya otomatis telah mengorbit: Itu digunakan untuk penerbangan astronot kedua SpaceX untuk NASA ke stasiun luar angkasa. Satu-satunya perubahan signifikan adalah jendela kubah besar di bagian atas sebagai pengganti mekanisme docking stasiun ruang angkasa biasa.

Isaacman, seorang pilot ulung, membujuk SpaceX untuk mengambil kapsul Naga lebih tinggi dari sebelumnya. Awalnya enggan karena peningkatan paparan radiasi dan risiko lainnya, SpaceX setuju setelah tinjauan keamanan.

“Sekarang saya hanya berharap kami mendorong mereka untuk naik lebih tinggi,” kata Isaacman kepada wartawan pada malam sebelum penerbangan. “Jika kita akan pergi ke bulan lagi dan kita akan pergi ke Mars dan seterusnya, maka kita harus keluar sedikit dari zona nyaman kita dan mengambil langkah selanjutnya ke arah itu.”

Isaacman, yang perusahaan Shift4 Payments-nya berbasis di Allentown, Pennsylvania, mengambil seluruh tab untuk penerbangan itu tetapi tidak akan mengatakan berapa juta yang dia bayarkan. Dia dan yang lainnya bersaing dengan label harga besar yang pada akhirnya akan menurunkan biaya.

“Ya, hari ini Anda harus memiliki dan rela berpisah dengan sejumlah besar uang untuk membeli perjalanan ke luar angkasa,” kata Presiden Explorers Club Richard Garriott, putra astronot NASA yang membayar Rusia untuk perjalanan stasiun luar angkasa lebih dari satu sepuluh tahun yang lalu. “Tapi ini satu-satunya cara kami bisa menurunkan harga dan memperluas akses, sama seperti industri lain sebelumnya.

Meskipun kapsulnya otomatis, keempat penunggang Naga menghabiskan enam bulan pelatihan untuk penerbangan guna mengatasi keadaan darurat apa pun. Pelatihan itu termasuk penerbangan sentrifugal dan jet tempur, latihan peluncuran dan masuk kembali di simulator kapsul SpaceX dan perjalanan melelahkan mendaki Gunung Rainier di Washington di salju.

Empat jam sebelum lepas landas, keempatnya muncul dari hanggar roket besar SpaceX empat jam sebelum lepas landas, melambaikan tangan dan memberikan ciuman kepada keluarga dan karyawan perusahaan mereka, sebelum mereka pergi untuk mengenakan setelan penerbangan putih mereka yang ramping. Sesampai di landasan peluncuran, mereka berpose untuk berfoto dan bertepuk tangan, sebelum naik lift. Proctor menari saat dia berjalan ke palka.

Tidak seperti misi NASA, publik tidak akan dapat mendengarkan, apalagi menonton acara yang berlangsung secara real time. Arceneaux berharap untuk terhubung dengan pasien St. Jude, tetapi percakapan itu tidak akan disiarkan langsung.

Perjalanan pribadi SpaceX berikutnya, awal tahun depan, akan melihat seorang pensiunan astronot NASA mengawal tiga pengusaha kaya ke stasiun luar angkasa untuk kunjungan selama seminggu. Rusia akan meluncurkan aktris, sutradara film, dan taipan Jepang ke stasiun luar angkasa dalam beberapa bulan ke depan.

Dulunya menentang pariwisata luar angkasa, kini NASA menjadi pendukungnya. Pergeseran dari astronot pemerintah ke non-profesional “sangat mengejutkan,” kata mantan Administrator NASA Charles Bolden, mantan komandan pesawat ulang-alik.

“Suatu hari nanti astronot NASA akan menjadi pengecualian, bukan aturannya,” kata Mason Peck dari Cornell University, seorang profesor teknik yang menjabat sebagai kepala teknolog NASA hampir satu dekade lalu. “Tapi mereka kemungkinan akan terus menjadi pelopor yang akan diikuti oleh kita semua.”

© Hak Cipta 2021 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.