Pelabuhan Laut Hitam Odesa sedang menambang pantai-pantainya dan bergegas untuk mempertahankan warisan budayanya dari nasib gaya Mariupol yang ditakuti dalam menghadapi kekhawatiran yang berkembang bahwa kota strategis itu mungkin berikutnya ketika Rusia berusaha untuk melepaskan Ukraina dari garis pantainya.

Permata multi-budaya, yang disukai oleh hati Ukraina dan bahkan orang Rusia, akan menjadi kemenangan yang sangat strategis bagi Rusia. Ini adalah pelabuhan terbesar di negara itu, penting untuk biji-bijian dan ekspor lainnya, dan markas untuk angkatan laut Ukraina.

Pemboman dari laut akhir pekan lalu semakin meningkatkan kekhawatiran bahwa kota itu berada dalam pandangan Rusia.

Warga mengatakan Presiden Rusia Vladimir Putin akan menjadi gila untuk mengambil Odesa dengan pendekatan brutal yang telah meninggalkan kota-kota Ukraina lainnya dalam reruntuhan. Dulunya merupakan pembangkit tenaga listrik kekaisaran Rusia yang disepuh, Odesa termasuk salah satu gedung opera terbaik di Eropa dan Potemkin Steps yang terkenal antara kota dan laut, ditampilkan dalam mahakarya film bisu tahun 1925 karya pembuat film Soviet Sergei Eisenstein “Battleship Potemkin.”

Tetapi setelah sebulan perang yang melelahkan, orang-orang mengatakan bahwa mereka tidak dapat memprediksi apa pun lagi.

“Satu-satunya hal yang benar-benar kami takutkan adalah pihak lain tidak memiliki prinsip apa pun,” kata Valerii Novak, seorang pengusaha lokal. Dia tidak pernah menganggap dirinya seorang patriot Ukraina, tetapi ketika Rusia menyerbu, sesuatu “hanya diklik” dalam dirinya. Dia telah menolak untuk meninggalkan Odesa dan bergabung dengan ribuan orang dalam pelatihan dasar tentang cara menggunakan senjata.

Sekarang dia dan penduduk Odesa lainnya menyaksikan kapal perang Rusia bergerak mendekat, dengan provokasi. Para pejabat Barat menyebut kapal-kapal Rusia itu campuran dari kombatan permukaan dan jenis yang digunakan untuk menempatkan infanteri angkatan laut ke darat.

Perebutan Odesa dan jalur tanah yang lebih jauh ke barat juga akan memungkinkan Moskow untuk membangun koridor darat ke wilayah separatis Trans-Dniester di negara tetangga Moldova yang menampung pangkalan militer Rusia.

Seorang pejabat senior pertahanan AS mengatakan pekan lalu bahwa AS tidak melihat indikasi bahwa kapal-kapal di Laut Hitam menembaki Odesa seperti yang mereka lakukan akhir pekan lalu. Dia berbicara dengan syarat anonim untuk membahas subjek sensitif.

“Sulit untuk mengetahui apa indikasi ini,” kata sekretaris pers Pentagon John Kirby tentang pemboman akhir pekan lalu. “Apakah ini awal dari serangan terhadap Odesa? Apakah ini taktik pengalihan untuk menahan dan memperbaiki pasukan Ukraina di selatan sehingga mereka tidak bisa membantu rekan-rekan mereka di Mariupol atau di Kyiv?”

Ketidakpastian menambah kecemasan di Odesa, di mana kepanikan awal diikuti oleh ketenangan yang waspada.

Beberapa penduduk ikut serta untuk memperkuat pertahanan kota. Di pantai yang tidak ditambang, kapten laut Sivak Vitaliy bergabung dengan yang lain dalam mengemas karung pasir untuk barikade.

“Kami akan menang,” katanya, tidak peduli seberapa mengerikan invasi Rusia telah terjadi di kota-kota seperti Maruipol atau Kharkiv.

Pihak berwenang Ukraina menegaskan bahwa Rusia tampaknya kekurangan pasukan untuk segera menekan serangan di Odesa karena unit-unit angkatan lautnya sibuk di timur dengan pengepungan Mariupol, di mana mereka menderita kerugian besar.

Lebih dekat ke Odesa, di pantai Laut Hitam, pasukan Rusia telah merebut Kherson dan mencoba melewati Mykolaiv, sebuah pelabuhan penting di tengah-tengah antara Odesa dan Krimea yang dicaplok Rusia, tetapi perlawanan sengit Ukraina telah menggagalkan upaya tersebut.

“Apakah kota kita yang berikutnya atau tidak?” tanya Hanna Shelest, seorang analis keamanan yang berbasis di Odesa.

Dia mengatakan Rusia membutuhkan Odesa untuk menyerah, bukan untuk berperang, untuk menghindari “pukulan sentimen” yang akan diberikan oleh perusakan warisan budaya kota kepada orang Rusia yang bernostalgia. Odesa adalah salah satu kota terbesar dan paling kosmopolitan di kekaisaran Rusia, dengan populasi Yahudi yang signifikan serta Yunani, Italia, dan lainnya yang ditarik oleh pelabuhan yang ramai.

Sekarang gedung opera barok Italia di kota itu, yang dibangun kembali pada tahun 1880-an, adalah salah satu bangunan yang paling dijaga ketat di Ukraina. Monumen-monumen besar di tempat lain di Odesa tertutup karung pasir. Isi museum seni rupa, termasuk ikon agama Ortodoks, telah dipindahkan ke penyimpanan bawah tanah. Pos pemeriksaan berat di seluruh pusat kota bersejarah.

Rencana pasukan Rusia untuk merebut Odesa telah dirusak oleh perlawanan Ukraina di Mykolaiv, rute pasokan tanah yang penting, kata Shelest. Tanpa menahan Mykolaiv, operasi pendaratan Rusia di Odesa dari laut akan menjadi bunuh diri.

“Jika situasinya terus seperti ini, ada peluang untuk serangan besar hanya jika Putin menjadi benar-benar gila,” katanya. “Dari semua pertimbangan, dia seharusnya tidak melakukannya.”

Namun demikian, Shelest, seperti warga Odesa lainnya, telah mengumpulkan dokumennya untuk berjaga-jaga jika dia harus melarikan diri.

Walikota telah memperkirakan bahwa 10% dari populasi kota sekitar 1 juta telah pergi.

Di stasiun kereta pusat, melodi ikonik “At the Black Sea” dimainkan. Suara orkestra memanggil era Soviet 1950-an saat seorang pria meletakkan tangannya di jendela dingin kereta yang bergerak sebagai tanda perpisahan.

“Ini telah mengambil sebagian dari hati saya dari dada saya ketika mengirim mereka pergi,” kata warga lain yang hanya memberikan nama depannya, Ludmila. “Saya tidak tahu bagaimana jadinya, apa jadinya.”

Invasi Rusia telah menciptakan gelombang sentimen pro-Ukraina di kota yang penduduknya telah menunjukkan perasaan pro-Rusia yang signifikan di masa lalu. Shelest dan penduduk lainnya mencatat survei yang diterbitkan bulan ini di mana lebih dari 90% penduduk Odesa mengatakan mereka ingin tetap menjadi bagian dari Ukraina.

“Tidak ada yang ingin menjadi bagian dari Rusia lagi,” kata Natalia Vlasenko, pemandu wisata lokal. Dia menyebut penghancuran Odesa sebagai “tragedi pribadi saya” dan menggambarkan kehidupan berjalan di jalan-jalan kakek buyutnya dan tidak ingin pergi.

Kota itu mungkin bukan Paris atau Roma, katanya, tetapi untuk Ukraina “itu permata.”

Lolita Baldor di Washington berkontribusi pada laporan ini.

© Hak Cipta 2022 The Associated Press. Seluruh hak cipta. Materi ini tidak boleh dipublikasikan, disiarkan, ditulis ulang, atau didistribusikan ulang tanpa izin.